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2012.04.30

USB 3.0: entra en la nueva generación de memorias USB

Las interfaces USB ("Universal Serial Bus") son, desde hace más de una década, el tipo de conector más común y extendido en todo el mundo, con toda clase de periféricos compatibles: desde los más básicos (como el teclado y el ratón), hasta los gadgets más peculiares y disparatados (con inventos como el lanza-misiles USB). No cabe duda de que las memorias USB contribuyeron notablemente a la expansión y popularidad de esta tecnología.

En diciembre de 2008 se anunció la nueva generación: USB 3.0. El primer Sistema operativo que soportó esta interfaz de conexión fue GNU/Linux, a partir de la versión del kernel 2.6.31, lanzada en septiembre de 2009. Pero no fue hasta 2011 cuando Intel decidió, por fin, implementar el soporte a esta tecnología. Actualmente, por fin, se está generalizando el soporte a USB 3.0 en todos los ordenadores, a excepción de los Mac de Apple, que en su lugar apuestan por ThunderBolt, otra tecnología de transferencia de datos (que, si bien promete ser "el doble de rápida" que USB 3.0, carece de la compatibilidad con los millones de dispositivos existentes que ofrece USB).

Pero, ¿merece la pena el cambio a USB 3.0? En el siguiente análisis observaremos en qué se diferencia de USB 2.0, qué ventajas nos reportará a nivel teórico y qué podemos esperar en la práctica.

La tecnología USB 2.0 utiliza 4 cables de cobre (2 de datos, 1 de alimentación y 1 de toma de tierra); USB 3.0 mantiene esos cables de cobre (asegurándose así la compatibilidad entre USB 2.0 y 3.0) pero, además, incluye otros 5 cables de fibra óptica que, además de su velocidad muy superior, permiten la transferencia de datos en envío y recepción simultáneamente. Además hay otra diferencia muy relevante en el modo de comunicarse con otros dispositivos: mientras que USB 2.0 funciona en modo multicast (los datos se envían a todos los dispositivos conectados, que deben comprobar si deben aceptar o rechazar cada paquete de datos), USB 3.0 funciona en modo unicast, enviando los datos únicamente al dispositivo que sea realmente el destinatario que debe recibir esos datos.

Gracias a estos avances tecnológicos, USB 3.0 alcanza hasta 5 veces mayor velocidad que USB 2.0 (teóricamente), con una tasa máxima de transferencia de hasta 5 Gbps (625 MB/seg) frente a USB 2.0 con su límite fijado en 480 Mbps (60MB/seg). También debido a estas optimizaciones, el consumo de energía requerido en USB 3.0 se reduce hasta en un 50%.

Esta es la teoría. ¿Funciona realmente así en la práctica? Bueno, de entrada nunca podemos esperar (en ningún dispositivo) que se vayan a alcanzar las cotas máximas que indica la teoría. Pero además debemos tener en cuenta que, para aprovechar realmente esta velocidad, todas las interfaces interconectadas deben ser USB 3.0. Esto quiere decir que si, por ejemplo, utilizamos una memoria USB 3.0 en un ordenador que sólo dispone de puertos USB 2.0, la velocidad se verá limitada por las especificaciones de USB 2.0. Y viceversa: disponer de puertos USB 3.0 no nos reportará apenas ninguna ventaja al conectar memorias USB 2.0. Por lo tanto, es fundamental informarse sobre las especificaciones USB de los productos que compramos. En Memorias-USB.com, por ejemplo, se sigue utilizando por defecto USB 2.0, ya que sigue siendo el más extendido; no obstante, podemos fabricar los mismos modelos basados en USB 3.0, si se desea. Por esto es fundamental informarse y preguntar antes de elegir una memoria USB, ya que si no lo hacemos no percibiremos la diferencia por tener un ordenador con puertos USB 3.0.
Otro caso que no se suele tener en cuenta son las carcasas USB para discos duros externos: si la carcasa utiliza USB 3.0 y lo conectamos a un puerto USB 3.0, notaremos notablemente la diferencia respecto a USB 2.0, pero si el disco duro interno que contiene la carcasa funciona mediante una interfaz S-ATA o S-ATA2, la velocidad de transferencia se verá limitada a las especificaciones de esas tecnologías (inferiores respecto a USB 3.0).



Comparativa con gráficas entre la velocidad de lectura (azul) y escritura (amarillo) entre USB 2.0 y USB 3.0

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